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Révolution américaine: le major général Charles Lee

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Le major-général Charles Lee (6 février 1732 - 2 octobre 1782) était un commandant controversé ayant servi pendant la révolution américaine (1775-1783). Ancien combattant de l'armée britannique, il offrit ses services au Congrès continental et reçut une commission. Le comportement épineux de Lee et son ego substantiel l'ont amené à entrer fréquemment en conflit avec le général George Washington. Il a été démis de ses fonctions lors de la bataille de Monmouth Court House et a ensuite été renvoyé de l'armée continentale par le Congrès.

Fait bref: le major général Charles Lee

  • Rang: Major général
  • Un service: Armée Britannique, Armée Continentale
  • Née: 6 février 1732 à Cheshire, Angleterre
  • Décédés: 2 octobre 1782 à Philadelphie, Pennsylvanie
  • Surnoms: Ounewaterika ou "Eau bouillante" en Mohawk
  • Parents: Major général John Lee et Isabella Bunbury
  • Conflits: Guerre française et indienne (1754-1763), révolution américaine (1775-1783)
  • Connu pour: Bataille de Monongahela, Bataille de Carillon, Siège de Boston, Bataille de Monmouth

Jeunesse

Né le 6 février 1732 à Cheshire, en Angleterre, Lee était le fils du major général John Lee et de son épouse Isabella Bunbury. Envoyé à l'école en Suisse dès son plus jeune âge, il apprend diverses langues et reçoit une formation militaire de base. De retour en Grande-Bretagne à l'âge de 14 ans, Lee a fréquenté l'école King Edward VI à Bury St. Edmonds avant que son père ne lui achète une commission de drapeau pour l'armée britannique.

Servant dans le régiment de son père, le 55th Foot (plus tard le 44th Foot), Lee passa du temps en Irlande avant d'acheter une commission de lieutenant en 1751. Avec le début de la guerre française et indienne, le régiment fut envoyé en Amérique du Nord. Arrivé en 1755, Lee prit part à la désastreuse campagne du major général Edward Braddock qui se termina à la bataille de la Monongahela le 9 juillet.

Guerre française et indienne

Ordonné dans la vallée des Mohawks à New York, Lee se lia d'amitié avec les Mohawks locaux et fut adopté par la tribu. Donné le nom Ounewaterika ou "Eau bouillante", il a été autorisé à épouser la fille de l'un des chefs. En 1756, Lee acheta une promotion au rang de capitaine et un an plus tard, il participa à l'expédition échouée contre la forteresse française de Louisbourg.

De retour à New York, le régiment de Lee entre dans l’avance du major général James Abercrombie contre Fort Carillon en 1758. En juillet, il est grièvement blessé lors de la répulsion sanglante de la bataille de Carillon. Se ressaisissant, Lee participa à la campagne réussie du brigadier-général John Prideaux en 1759 pour s'emparer du Fort Niagara avant de se joindre à l'avance britannique sur Montréal l'année suivante.

Années entre deux guerres

La conquête du Canada terminée, Lee fut transféré au 103rd Foot et promu au grade de major. À ce titre, il a servi au Portugal et a joué un rôle clé dans le triomphe du colonel John Burgoyne lors de la bataille de Vila Velha le 5 octobre 1762. Les combats ont vu les hommes de Lee reprendre la ville et remporter une victoire déséquilibrée qui a infligé environ 250 morts et capturés sur les Espagnols tout en ne subissant que 11 victimes.

À la fin de la guerre en 1763, le régiment de Lee est démantelé et mis à demi-solde. A la recherche d'un emploi, il se rendit en Pologne deux ans plus tard et devint un aide de camp du roi Stanislas (II) Poniatowski. Devenu général de l'armée polonaise, il rentre ensuite en Grande-Bretagne en 1767. Toujours incapable d'obtenir un poste dans l'armée britannique, Lee reprend ses fonctions en Pologne en 1769 et prend part à la guerre russo-turque (1778-1764). . À l'étranger, il a perdu deux doigts dans un duel.

À l'Amérique

De retour en Grande-Bretagne en 1770, Lee continua à solliciter un poste au sein du service britannique. Bien que promu lieutenant-colonel, aucun poste permanent n'était disponible. Frustré, Lee décide de retourner en Amérique du Nord et s'installe dans l'ouest de la Virginie en 1773. Il y achète un grand domaine à proximité de terres appartenant à son ami Horatio Gates.

Impressionnant rapidement les personnes clés de la colonie, telles que Richard Henry Lee, il est devenu sympathique à la cause patriote. Les hostilités avec la Grande-Bretagne semblant de plus en plus probables, Lee conseilla de former une armée. Avec les batailles de Lexington et de Concord et le début de la révolution américaine en avril 1775, Lee offrit immédiatement ses services au Congrès continental de Philadelphie.

Rejoindre la révolution américaine

Sur la base de ses précédents exploits militaires, Lee espérait devenir le commandant en chef de la nouvelle armée continentale. Même si le Congrès était heureux de voir un officier ayant l'expérience de Lee se joindre à la cause, il était contrarié par son apparence négligée, son désir d'être payé et son usage fréquent d'un langage obscène. Le poste a été plutôt attribué à un autre Virginien, le général George Washington. Lee a été nommé commandant en second de l'armée de terre derrière Artemis Ward. Bien que classé troisième dans la hiérarchie de l'armée, Lee se classait effectivement au deuxième rang, car le quartier vieillissant n'avait guère d'ambition à part superviser le siège en cours de Boston.

Charleston

Envoyé immédiatement contre Washington, Lee se rendit au nord de Boston avec son commandant en juillet 1775. Prenant part au siège, son comportement persistant fut toléré par d'autres officiers en raison de ses réalisations militaires antérieures. À l’arrivée de la nouvelle année, Lee reçoit l’ordre de se rendre dans le Connecticut pour mobiliser des forces en vue de la défense de New York. Peu de temps après, le Congrès le nomma à la tête du département du Nord, puis du Canada. Bien que choisi pour ces postes, Lee n’y a jamais servi car le 1er mars, le Congrès lui a ordonné de prendre en charge le Département du Sud à Charleston, en Caroline du Sud. Arrivé dans la ville le 2 juin, Lee fut rapidement confronté à l'arrivée d'une force d'invasion britannique dirigée par le major général Henry Clinton et le commodore Peter Parker.

Alors que les Britanniques s'apprêtaient à débarquer, Lee s'employa à fortifier la ville et à soutenir la garnison du colonel William Moultrie à Fort Sullivan. Doutant que Moultrie puisse tenir, Lee lui recommanda de se replier en ville. Cela fut refusé et la garnison du fort renvoya les Britanniques à la bataille de Sullivan's Island le 28 juin. En septembre, Lee reçut l'ordre de rejoindre l'armée de Washington à New York. Pour marquer le retour de Lee, Washington a changé le nom de Fort Constitution, sur les falaises surplombant la rivière Hudson, en Fort Lee. En arrivant à New York, Lee est arrivé à temps pour la bataille de White Plains.

Problèmes avec Washington

À la suite de la défaite américaine, Washington confie à Lee une grande partie de l'armée et lui demande de tenir d'abord Castle Hill, puis Peekskill. Avec l'effondrement de la position américaine autour de New York après les défaites de Fort Washington et de Fort Lee, Washington se mit à battre en retraite à travers le New Jersey. Au début de la retraite, il a ordonné à Lee de le rejoindre avec ses troupes. Au fur et à mesure que l'automne progressait, les relations de Lee avec son supérieur ont continué à se dégrader et il a commencé à envoyer des lettres extrêmement critiques concernant les performances de Washington au Congrès. Bien que l’un d’eux ait été lu accidentellement par Washington, le commandant américain, plus déçu que furieux, n’agit pas.

Capturer

Se déplaçant lentement, Lee amena ses hommes au sud du New Jersey. Le 12 décembre, sa colonne a campé au sud de Morristown. Plutôt que de rester avec ses hommes, Lee et son personnel ont pris leurs quartiers à White's Tavern, à plusieurs kilomètres du camp américain. Le lendemain matin, la garde de Lee était surprise par une patrouille britannique dirigée par le lieutenant-colonel William Harcourt et comprenant le Banastre Tarleton. Après un bref échange, Lee et ses hommes ont été capturés.

Bien que Washington ait tenté d'échanger plusieurs officiers de Hesse pris à Trenton contre Lee, les Britanniques ont refusé. Tenu en tant que déserteur en raison de son ancien service britannique, Lee écrivit et soumit un plan de défaite des Américains au général Sir William Howe. Acte de trahison, le plan ne fut rendu public qu’en 1857. Avec la victoire américaine à Saratoga, le traitement de Lee s’améliora et il fut finalement échangé contre le major général Richard Prescott le 8 mai 1778.

Bataille de Monmouth

Toujours populaire auprès du Congrès et de certaines parties de l'armée, Lee rejoignit Washington à Valley Forge le 20 mai 1778. Le mois suivant, les forces britanniques dirigées par Clinton commencèrent à évacuer Philadelphie et à se déplacer vers le nord, à New York. Évaluant la situation, Washington souhaitait poursuivre et attaquer les Britanniques. Lee s'opposa énergiquement à ce projet car il estimait que la nouvelle alliance avec la France excluait la nécessité de se battre à moins que la victoire ne soit certaine. En annulant Lee, Washington et l’armée se dirigèrent vers le New Jersey et se rapprochèrent des Britanniques. Le 28 juin, Washington ordonna à Lee de faire avancer une force de 5 000 hommes pour attaquer l'arrière-garde ennemie.

Vers 8 heures du matin, la colonne de Lee rencontra l'arrière-garde britannique sous les ordres du lieutenant-général Lord Charles Cornwallis, juste au nord du palais de justice de Monmouth. Plutôt que de lancer une attaque coordonnée, Lee engagea ses troupes au coup par coup et perdit rapidement le contrôle de la situation. Après quelques heures de combats, les Britanniques se sont dirigés vers la ligne de Lee. Voyant cela, Lee ordonna une retraite générale après avoir offert peu de résistance. Reculant, ses hommes et lui rencontrèrent Washington, qui avançait avec le reste de l'armée.

Consterné par la situation, Washington a cherché Lee et a demandé à savoir ce qui s'était passé. N'ayant reçu aucune réponse satisfaisante, il a réprimandé Lee dans l'un des rares cas où il avait juré publiquement. Répondant avec un langage inapproprié, Lee fut immédiatement relevé de son commandement. Washington a pu sauver les fortunes américaines pendant le reste de la bataille de Monmouth Court House.

Carrière ultérieure et vie

Passant à l'arrière, Lee a rapidement écrit deux lettres extrêmement insubordonnées à Washington et a demandé à une cour martiale de clarifier son nom. Obligatoire, une cour martiale a été convoquée à Washington le 1 er juillet au Nouveau-Brunswick, dans le New Jersey. Sous l’autorité du major général Lord Stirling, les audiences se sont terminées le 9 août. Trois jours plus tard, le jury est revenu et a déclaré Lee coupable de désobéissance aux ordres. face à l'ennemi, inconduite et manque de respect du commandant en chef. À la suite du verdict, Washington l'a transmise au Congrès pour suite à donner.

Le 5 décembre, le Congrès a voté pour sanctionner Lee en le démettant de ses fonctions pour un an. Forcé de se rendre sur le terrain, Lee a commencé à travailler pour annuler le verdict et a ouvertement attaqué Washington. Ces actions lui ont coûté le peu de popularité qu'il lui restait. En réponse à son assaut sur Washington, Lee a été défié à plusieurs duels. En décembre 1778, le colonel John Laurens, l'un des assistants de Washington, le blessa au côté au cours d'un duel. Cette blessure a empêché Lee de relever le défi du major-général Anthony Wayne.

De retour en Virginie en 1779, il apprit que le Congrès avait l'intention de le démettre de ses fonctions. En réponse, il écrivit une lettre cinglante qui le renvoya officiellement à l'armée continentale le 10 janvier 1780.

Mort

Lee a déménagé à Philadelphie le même mois que son licenciement, en janvier 1780. Il a résidé dans la ville jusqu'à ce qu'il tombe malade et meurt le 2 octobre 1782. Bien que impopulaire, ses funérailles ont été suivies par une grande partie du Congrès et par plusieurs dignitaires étrangers. Lee a été enterré à l'église épiscopale Christ et au cimetière de Philadelphie.


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