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Cornelius Vanderbilt: "Le Commodore"

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Cornelius Vanderbilt est devenu l'homme le plus riche d'Amérique au milieu du XIXe siècle en dominant le secteur des transports en pleine croissance du pays. En partant avec un petit bateau sillonnant les eaux du port de New York, Vanderbilt a finalement constitué un vaste empire des transports.

À la mort de Vanderbilt en 1877, on estimait que sa fortune dépassait 100 millions de dollars.

Bien qu'il n'ait jamais servi dans l'armée, ses débuts dans la navigation de plaisance dans les eaux entourant New York lui ont valu le surnom de «The Commodore».

Il était une figure légendaire du 19ème siècle et son succès dans les affaires était souvent attribué à sa capacité à travailler plus dur - et plus impitoyablement - qu'aucun de ses concurrents. Ses affaires tentaculaires étaient essentiellement des prototypes de sociétés modernes et sa richesse dépassait même celle de John Jacob Astor, qui avait auparavant détenu le titre de l'homme le plus riche d'Amérique.

On a estimé que la richesse de Vanderbilt, par rapport à la valeur de l’ensemble de l’économie américaine à l’époque, constituait la plus grande fortune de tous les États-Unis. Le contrôle exercé par Vanderbilt sur le secteur du transport américain était si étendu que quiconque souhaitait voyager ou expédier des marchandises n'avait d'autre choix que de contribuer à sa fortune croissante.

Première vie de Cornelius Vanderbilt

Cornelius Vanderbilt est né le 27 mai 1794 à Staten Island, à New York. Il était issu de colons néerlandais de l'île (le nom de famille était à l'origine Van der Bilt). Ses parents possédaient une petite ferme et son père travaillait également comme batelier.

À l'époque, les agriculteurs de Staten Island devaient transporter leurs produits vers les marchés de Manhattan, situés de l'autre côté du port de New York. Le père de Vanderbilt possédait un bateau qui transportait des cargaisons à travers le port. Jeune garçon, Cornelius travaillait aux côtés de son père.

Étudiant indifférent, Cornelius apprit à lire et à écrire et avait des aptitudes pour l'arithmétique, mais son éducation était limitée. Ce qu’il appréciait vraiment, c’était de travailler sur l’eau. À l’âge de 16 ans, il a voulu acheter son propre bateau pour pouvoir se lancer en affaires.

Une nécrologie publiée par le New York Tribune le 6 janvier 1877 racontait comment la mère de Vanderbilt lui proposa de lui prêter 100 dollars pour acheter son propre bateau s'il nettoyait un champ très rocheux pour pouvoir le cultiver. Cornelius a commencé le travail mais s'est rendu compte qu'il aurait besoin d'aide. Il a donc passé un marché avec d'autres jeunes de la région, en leur demandant de l'aider avec la promesse qu'il les ferait monter sur son nouveau bateau.

Vanderbilt a terminé avec succès le travail de défrichage, a emprunté de l'argent et a acheté le bateau. Il a rapidement eu une entreprise florissante qui transportait des gens et des produits à Manhattan, de l'autre côté du port, et il a pu rembourser sa mère.

Vanderbilt a épousé un cousin éloigné à l'âge de 19 ans. Lui et sa femme auront éventuellement 13 enfants.

Vanderbilt prospère pendant la guerre de 1812

Lorsque la guerre de 1812 a commencé, des forts étaient en garnison dans le port de New York, en prévision d'une attaque par les Britanniques. Les forts de l'île devaient être approvisionnés et Vanderbilt, déjà connu pour être un travailleur acharné, a obtenu le contrat du gouvernement. Il a prospéré pendant la guerre en livrant des fournitures et en transportant des soldats dans le port.

Investissant de l'argent dans son entreprise, il a acheté plus de voiliers. Quelques années plus tard, Vanderbilt reconnaît la valeur des bateaux à vapeur et commence à travailler pour un autre homme d’affaires, Thomas Gibbons, en 1818, qui exploite un ferry-boat entre New York et le Nouveau-Brunswick.

Grâce à son dévouement fanatique pour son travail, Vanderbilt a rendu le service de traversier très rentable. Il a même combiné la ligne de ferry avec un hôtel pour les passagers du New Jersey. La femme de Vanderbilt a géré l'hôtel.

À l'époque, Robert Fulton et son partenaire Robert Livingston détenaient le monopole des bateaux à vapeur sur le fleuve Hudson grâce à une loi de l'État de New York. Vanderbilt a combattu la loi et la Cour suprême des États-Unis, présidée par le juge en chef John Marshall, a finalement décidé de l'invalider dans une décision historique. Vanderbilt a ainsi pu développer davantage son activité.

Vanderbilt a lancé sa propre entreprise de transport maritime

En 1829, Vanderbilt s’est séparé de Gibbons et a commencé à exploiter sa propre flotte de bateaux. Les bateaux à vapeur de Vanderbilt parcouraient la rivière Hudson, où il a réduit ses tarifs au point que ses concurrents se sont retirés du marché.

Vanderbilt a commencé son service de paquebot entre New York et les villes de la Nouvelle-Angleterre et de Long Island. Des dizaines de navires à vapeur ont été construits à Vanderbilt, et ses navires étaient réputés fiables et sûrs à un moment où les voyages en bateau à vapeur pouvaient être difficiles ou dangereux. Ses affaires ont explosé.

À l'âge de 40 ans, Vanderbilt était sur le point de devenir millionnaire.

Vanderbilt trouve une opportunité avec la ruée vers l'or en Californie

Lorsque la ruée vers l'or en Californie a eu lieu en 1849, Vanderbilt a lancé un service océanique, amenant les personnes en partance pour la côte ouest en Amérique centrale. Après avoir atterri au Nicaragua, les voyageurs traverseraient vers le Pacifique et poursuivraient leur voyage en mer.

Dans un incident devenu légendaire, une société partenaire de Vanderbilt dans l'entreprise centraméricaine a refusé de le payer. Il a fait remarquer que les poursuivre en justice prendrait trop de temps, alors il les ruinerait tout simplement. Vanderbilt a réussi à baisser ses prix et à mettre l'autre société en faillite en moins de deux ans.

Il a appris à utiliser de telles tactiques monopolistiques contre des concurrents et a souvent fait souffrir les entreprises qui ont affronté Vanderbilt. Il avait cependant un respect à contrecœur pour certains de ses rivaux dans le monde des affaires, comme par exemple un autre opérateur de bateau à vapeur, Daniel Drew.

Dans les années 1850, Vanderbilt sentit qu'il fallait gagner plus d'argent dans les chemins de fer que dans l'eau. Il commença donc à réduire ses intérêts nautiques tout en achetant des stocks de chemin de fer.

Vanderbilt a mis sur pied un empire ferroviaire

À la fin des années 1860, Vanderbilt était un acteur majeur dans le secteur des chemins de fer. Il avait acheté plusieurs chemins de fer dans la région de New York, les regroupant pour former le Central de New York et le Hudson River Railroad, l'une des premières grandes entreprises.

Lorsque Vanderbilt a tenté de prendre le contrôle du chemin de fer Erie, des conflits avec d’autres hommes d’affaires, dont le secret et louche Jay Gould et le flamboyant Jim Fisk, sont devenus connus sous le nom de guerre du chemin de fer Erie. Vanderbilt, dont le fils William H. Vanderbilt travaillait maintenant avec lui, finit par contrôler une grande partie du secteur ferroviaire aux États-Unis.

Vanderbilt vivait dans une somptueuse maison de ville et possédait une écurie privée sophistiquée dans laquelle il élevait certains des plus beaux chevaux d'Amérique. Plusieurs après-midi, il conduisait une calèche à travers Manhattan, profitant de la vitesse la plus rapide.

À l'âge de presque 70 ans, son épouse décède et se remarie ensuite avec une femme plus jeune qui l'encourage à faire des contributions philanthropiques. Il a fourni les fonds nécessaires pour commencer l'Université Vanderbilt.

Après une longue série de maladies, Vanderbilt mourut le 4 janvier 1877 à 82 ans. Des journalistes étaient réunis devant son hôtel particulier à New York et la nouvelle de la mort du "Commodore" remplit les journaux pendant des jours. Respectant ses souhaits, ses obsèques étaient une affaire assez modeste. Il a été enterré dans un cimetière non loin de l'endroit où il a grandi à Staten Island.

Sources:

"Cornelius Vanderbilt."Encyclopédie de la Biographie Mondiale, 2e éd., Vol. 15, Gale, 2004, p. 415-416.

"Cornelius Vanderbilt, Une vie longue et utile terminée", New York Times, 1er janvier 1877, p. 1.

 


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