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Wilf Mannion

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Wilfred (Wilf) Mannion est né à South Bank, Middlesbrough, le 16 mai 1918. Son père, Thomas Mannion, était un immigrant irlandais qui travaillait au haut fourneau de Bolckow Vaughan. Wilf était l'un des cinq frères et cinq sœurs.

Mannion adorait jouer au football sur le terrain vague (flaques d'eau) de South Bank. Il a rappelé plus tard: "Nous avons joué tout le temps - matin, midi et soir. Vous pourriez voir l'inspecteur de police arriver au loin et cela pourrait vous faire arrêter, mais pas grand-chose d'autre ne l'a fait. Nous jouions avec n'importe quoi: canettes, chiffon balles, nous obtiendrions même une vessie de porc chez les bouchers et si vous pouviez contrôler cela, vous étiez un génie vermeil. cahoteux, mais cela ne nous a pas dérangés."

Wilf Mannion était un attaquant talentueux et à l'âge de 13 ans, il s'est rendu à Durham pour un procès Nord contre Midlands pour les écoliers d'Angleterre. Ses coéquipiers comprenaient Johnny Spuhler et Jimmy Hagan. Mannion, qui ne mesurait que 4 pieds 2 pouces, s'est vu dire par la suite: "Tu étais merveilleux, mais je suis désolé de dire qu'ils ne te choisiront pas parce que tu es trop petit et qu'ils ont peur que tu te blesses."

Harold Shepherdson, qui devint plus tard footballeur professionnel avec Middlesbrough, se souvient avoir joué contre Mannion lors de la North Riding Junior Cup. "La première fois qu'il y avait un défi, je l'ai frappé, accidentellement exprès si vous voyez ce que je veux dire. Nous savions très bien que le seul joueur que nous devions arrêter était Wilf. Après cela, mon équipe a gagné et Wilf était très silencieux. J'étais content que mon équipe ait gagné, mais alors que je montais pour récupérer ma médaille, j'ai été frappé à l'arrière de la tête par ce grand parapluie et la femme qui le portait m'appelait un animal."

À l'âge de 14 ans, Mannion quitte l'école et devient apprenti soudeur à Smith's Dock. Comme il l'a expliqué plus tard: "Je n'y ai travaillé que pendant une courte période et je suis parti peu de temps après avoir reçu mon premier salaire de six bob et quatre pence. Je pensais que je n'avais pas ça." Son prochain emploi était dans un laminoir.

Mannion a joué au football pour South Bank jusqu'à sa signature pour Middlesbrough le 17 septembre 1936. Il a reçu 3 £ 10 par semaine, avec un bonus de 2 £ pour avoir joué dans une victoire en équipe première. Le journal local a rapporté que Mannion "est plutôt trapu et est déjà bien connu pour son contrôle du ballon". Les autres membres du club à l'époque comprenaient George Hardwick, George Camsell, Dave Cumming, Benny Yorston, Micky Fenton, Ralph Birkett et Harold Shepherdson.

Mannion a bien fait dans les réserves et le 2 janvier 1937, il a été sélectionné pour jouer contre Portsmouth lorsque l'intérieur droit régulier, Micky Fenton, a été blessé. Le match s'est soldé par un nul 2-2. Ralph Birkett, qui a joué dans le match, a commenté plus tard: "Wilf a bien joué … vous pouviez voir qu'il avait tout: contrôle, habileté, capacité - et tempérament." Malgré sa bonne performance, Mannion est revenu dans la réserve lorsque Fenton a retrouvé sa forme. Le North-Eastern Weekly News a rapporté : « Pour la taille, il a ses limites, bien que sa silhouette soit compacte et qu'il puisse encore grandir un peu. Mais il a de l'art. passe avec précision et avec discernement."

Micky Fenton était suffisamment en forme pour jouer au tour suivant et Mannion est revenu dans la réserve. Il n'a joué qu'un seul match de plus pour l'équipe première cette saison-là contre Preston North End, les demi-finalistes de la FA Cup. Middlesbrough a perdu le match et Eddie Rose du Middlesbrough Evening Gazette a écrit: "Il y a eu de nombreux défenseurs du jeune Mannion pour une inclusion précoce dans l'équipe senior. Le joueur a certainement du talent mais l'occasion a semblé complètement l'impressionner."

La saison suivante, il est devenu un membre régulier de l'équipe première de Middlesbrough. Il s'est associé à Jackie Milne, un ailier récemment recruté par Arsenal. Après avoir marqué des buts lors de ses deux premiers matchs de la saison, le Middlesbrough Evening Gazette a rapporté que "Mannion a de nouveau été un succès et a marqué un bon but - un exploit qu'il a accompli lors du match de Leeds. Je pense que les gens de Sunderland, les officiels, les joueurs et les supporters ont une surprise lorsque le garçon a commencé à troubler - et à pénétrer - leur défense."

Mannion a été maltraité par les défenseurs en raison de sa petite taille. Benny Yorston, l'homme dur du côté, a protégé Mannion. Comme Nick Varley le souligne dans Golden Boy (1997) : « Il (Yorston) protégeait son compagnon de l'intérieur vers l'avant, le protégeant mais aussi l'encourageant et le poussant ; maître et élève. Selon Tom Finney, qui a joué plus tard avec lui dans l'équipe d'Angleterre, Mannion a été capable de faire face à des tacles difficiles : « De petite taille mais étonnamment fort, Wilf était un artiste du football et un grand artiste.

Jimmy Seed, le manager de Charlton Athletic, a déclaré : "Mannion est une merveille. Je n'ai jamais vu un garçon prendre le ballon à des joueurs expérimentés d'une manière aussi alléchante que celle-ci." Bryn Jones, l'un des meilleurs joueurs de la Ligue de football à l'époque, a demandé au manager de Middlesbrough, Wilf Gallow : "Où diable avez-vous déterré ce petit gars ? C'est une merveille." Lors d'un match contre Liverpool, Mannion a affronté le demi-ailier international Matt Busby. Il a admis plus tard que Mannion lui a donné une « course autour » et l'a décrit comme « Wonder Boy ».

Lors d'un match contre Blackpool le 10 décembre 1938, Mannion a marqué quatre buts et en a inscrit plusieurs autres alors que le club a remporté le match 9-2. Un journal local a rapporté: "Wilfred Mannion a marqué quatre buts dans cette victoire de Brough, comme un tourbillon et nous laissant presque à bout de souffle... Il a partagé les mouvements qui ont conduit à la plupart des buts marqués, en particulier dans le premier- la moitié. Le garçon a fait une exposition positivement éblouissante. " Cette saison, Middlesbrough a marqué 93 buts et a terminé à la 4e place de la première division.

À la fin de la saison, Wilf Gallow a déclaré à Mannion : "Vous avez été choisi pour l'Angleterre. Ils vont en Afrique du Sud pour une tournée de trois semaines. Vous ne l'êtes pas. J'ai déjà écrit à la FA pour vous dire Je dois me reposer complètement d'un ballon."

La carrière de footballeur de Mannion a été interrompue par le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale. En janvier 1940, il est enrôlé dans l'armée britannique. Il est envoyé en France et participe à la bataille pour arrêter l'avancée de l'armée allemande lors de l'offensive de l'Ouest. Un journal local a rapporté que Mannion avait été tué mais qu'il faisait partie des soldats évacués de Dunkerque.

À son retour en Angleterre, il a été sélectionné pour jouer pour son pays lors d'un match international non officiel contre l'Écosse en janvier 1942. Peu de temps après, il a été envoyé en Afrique du Sud. Le 10 juillet 1943, il fait partie de la force qui envahit la Sicile pour tenter de renverser Benito Mussolini. Son commandant était Hedley Verity, le joueur de cricket anglais. Mannion a rappelé plus tard : « Je me souviens que nous avons perdu la moitié de la compagnie ce jour-là. Nous avons été cloués au sol toute la journée par l'ennemi. Hedley a été pris entre deux feux et touché à la poitrine. nombre d'années. Nous avons servi ensemble partout.

Mannion a également participé aux batailles autour d'Anzio sur le chemin de Rome. Telles étaient les pertes que le bataillon de Mannion a finalement été retiré afin qu'il puisse être réorganisé et renforcé. Bertie Mee, qui a servi avec Mannion, a rapporté plus tard que : « Il avait eu une période si difficile qu'il a été déclassé médicalement, retiré du service actif et envoyé à notre dépôt de convalescence. Il était passé d'un A1 à un B1 - le plus bas grade toujours considéré comme habitable. Mais quand vous êtes dans la file et que quelqu'un se fait tuer à côté de vous, je peux comprendre que vous le perdiez. " Il a été envoyé au Caire pour se rétablir, mais peu de temps après son arrivée, il a développé le paludisme.

Mannion s'était complètement rétabli au début de la saison 1946-47. Sa forme était si bonne qu'il remporta sa première sélection internationale pour l'Angleterre contre l'Irlande du Nord le 28 septembre 1946. Mannion marqua un triplé lors de la victoire 7-2 de l'Angleterre. Le News Chronicle a rapporté : "Même en tenant compte de la faiblesse flagrante du côté irlandais, l'Angleterre a fait une démonstration remarquable de jeu de jambes qualifié, de distribution intelligente et de travail d'équipe équilibré. Mannion s'est parfaitement adapté à Carter et Lawton et a tenté sa chance avec la facilité d'un Maître."

Mannion a conservé sa place et cette saison a joué contre la République d'Irlande (1-0), le Pays de Galles (3-0), les Pays-Bas (8-2), l'Écosse (1-1), la France (3-0), la Suisse (0- 1) et le Portugal (10-0). Il a réussi à marquer huit buts en huit matchs cette année-là. L'équipe d'Angleterre cette saison comprenait des joueurs tels que Raich Carter, Tommy Lawton, Neil Franklin, Harry Johnston, Laurie Scott, George Hardwick, Tom Finney, Stanley Matthews, Stan Mortensen, Billy Wright et Frank Swift.

Billy Steel, l'attaquant écossais, a regardé le match contre le Portugal et a déclaré plus tard: "Wilf a eu une journée sur le terrain. Il a certainement causé le chaos. C'est typiquement Mannion, toujours en train de comploter et de comploter pour obtenir des résultats facilement et ce qui est plus facile que deux passes courtes laissant un joueur libre de tirer au but." Billy Wright a ajouté: "Notre victoire 10-0 contre le Portugal à Lisbonne était la chose la plus proche que j'ai vue à la perfection absolue sur un terrain de football. Je doute qu'il y ait jamais eu une plus grande performance par une attaque de l'Angleterre. Ils étaient tous des individus exceptionnels joueurs mais se sont si bien mélangés en tant qu'unité que c'était un plaisir de jouer derrière eux." Stanley Matthews est d'accord : "Dans ce match, c'était le meilleur attaquant dans lequel j'ai joué. Ils étaient tous si habiles - des joueurs merveilleux." Matthews a ajouté que Mannion "était le Mozart du football - élégant, gracieux, courtois, montrant un travail exquis avec le ballon".

Tommy Lawton, qui a joué au poste d'avant-centre lors du match contre le Portugal, a écrit plus tard : "Cela ne fait aucun doute - Wilf était un génie. Il avait un cerveau de footballeur pour commencer - un cerveau qui n'avait pas besoin d'être entraîné Il était vif dans sa pensée. Chaque fois qu'il passait, vous saviez que vous aviez beaucoup de temps pour jouer le ballon... La capacité était là, le désir était là et la confiance était là. Il avait l'habitude de vous donner le ballon au au bon moment et serait toujours au bon endroit pour le récupérer." Roy Peskett de la Courrier quotidien a comparé Mannion à Raich Carter, Charlie Buchan, David Jack et Alex James :. Il a fait valoir que ces joueurs avaient la "capacité de modifier le cours d'un match avec une seule passe rapide".

Tom Finney était un autre membre de l'équipe d'Angleterre qui a joué dans le match du Portugal. Il a ensuite commenté: "Wilf Mannion était un acte de classe, l'avant-intérieur que j'ai considéré comme mon partenaire parfait sur le flanc gauche. Il aurait pu enseigner la télépathie et avait le talent étrange de vous envoyer le ballon juste au bon angle. et au bon endroit."

Len Shackleton a soutenu ce point de vue et a expliqué pourquoi d'autres joueurs aimaient être dans la même équipe que Mannion : En d'autres termes, Wilf est un joueur facile à vivre : il sait instinctivement où trouver l'espace libre et ne perd pas de temps à s'y précipiter ; il voit en une seconde s'il faut faire une passe rapide ou tenir le ballon, et passe tellement de temps à faire la chose académiquement correcte que les collègues autour de lui peuvent difficilement manquer de tomber dans le schéma des choses, élevant ainsi leurs propres jeux sur l'incitation de Mannion. »

Mannion n'a pas été impressionné par l'entraînement de Walter Winterbottom dans l'équipe d'Angleterre. Comme il l'a souligné: "Tout ce qui s'est passé avant la guerre, c'est qu'ils ont emmené un entraîneur aux matchs, essentiellement pour s'occuper du kit. Le capitaine avait l'habitude de rassembler les joueurs et de décider de la façon de jouer, mais il n'y avait pas vraiment de tactique. " Il n'aimait pas l'idée que Winterbottom travaille sur des routines fixes comme les coups francs et les touches. "Il (Winterbottom) pensait que tout se passerait bien, la façon dont nous nous entraînions sur le terrain d'entraînement. Mais dans un match, tout dépend de l'opposition et de l'endroit où ils vont se situer et de ce qu'ils font. C'est pourquoi il faut un cerveau de footballeur, pour s'adapter à la situation."

Au début de la saison 1948-49, Mannion a refusé de signer son contrat annuel avec Middlesbrough et a fait une demande de transfert officielle. David Jack, le manager du club, a répondu en disant : "Même si un club venait nous voir avec un chèque de 50 000 £, nous ne transférerions pas Mannion. Pourquoi devrions-nous laisser partir le meilleur joueur de Grande-Bretagne ?"

Mannion, comme tous les meilleurs professionnels de l'époque, gagnait 12 £ par semaine pendant la saison et 10 £ par semaine en été. Il y avait également un gain de 2 £ et un bonus de tirage de 1 £, le bénéfice de 750 £ tous les cinq ans. Il a également reçu 20 £ à chaque fois qu'il a joué pour l'Angleterre. D'autres clubs seraient incapables de payer plus en raison de la règle du salaire maximum. S'il parvenait à obtenir un transfert dans un autre club, il ne recevrait que 10 £ de frais de signature. Cependant, alors qu'il était en mission internationale, il a entendu dire que certains clubs offraient des incitations en espèces illégales et des emplois qui n'existaient pas vraiment dans le but de tromper les autorités. D'autres méthodes légales pour persuader les joueurs de rejoindre ou de rester dans un club consistaient à les créer dans une entreprise ou à leur trouver des emplois lucratifs à temps partiel. Middlesbrough n'a fait aucune de ces choses et Mannion voulait aller dans un autre club qui l'a fait.

Le problème pour Mannion était qu'à cette époque, les joueurs appartenaient à leurs clubs. Au début de chaque saison, les joueurs devaient signer un nouveau contrat d'un an. Si le club offrait les conditions maximales, le joueur était tenu d'accepter. Si, comme Mannion, ils rejetaient le contrat, le club conservait l'enregistrement du joueur et ils n'étaient pas autorisés à jouer pour quelqu'un d'autre. Lorsque David Jack a refusé de vendre Mannion, il a décidé de se mettre en grève. En retour, Middlesbrough a refusé de le payer. À la suite de cette action, il a été retiré de l'équipe d'Angleterre qui a joué contre l'Irlande du Nord le 9 octobre 1948.

Cela a bouleversé les supporters anglais. Jean Macadam du Express quotidien a fait valoir que « toutes les fatuités sur le football étant un jeu d'équipe et l'équipe étant plus grande que l'individu ont explosé très haut par la performance de l'équipe d'Angleterre à Belfast ; explosé par l'absence d'un homme - Wilfred Mannion. » Roy Peskett de la Courrier quotidien a ajouté: "Par son départ temporaire du football, Wilf Mannion a pris quelque chose de l'équipe d'Angleterre qui sera difficile à remplacer... Dans les deux matches de cette saison, l'équipe d'Angleterre n'a pas montré la forme qui l'a amenée au sommet du classement. arbre international la saison dernière."

Alan Hoby du Les gens du dimanche a écrit: "Maintenant, la liberté personnelle est une chose précieuse. C'est l'une des choses pour lesquelles nous nous sommes battus. David Jack, donnant du côté du club, m'a dit récemment:" Si Mannion ne joue pas pour nous, il ne jouera jamais dans Ligue de football à nouveau. Franchement, cela me semble avoir un goût de dictature." Mannion a répondu: "Le club peut me mettre hors jeu s'il le veut. Pourquoi, au nom de l'équité, dois-je, ou n'importe lequel de mes collègues, être traité comme du bétail lors d'une vente aux enchères et être contraint d'aller seulement là où le club le souhaite ? Je ne tiens pas Middlesbrough entièrement responsable. Je blâme le système qui permet un tel traitement.

Frank Armitage, un homme d'affaires qui a soutenu Oldham Athletic en troisième division, a offert à Mannion un emploi dans son entreprise. Mannion a accepté le poste et a admis plus tard: "Je pense qu'il voulait que je rejoigne Oldham, mais il n'a jamais rien dit de spécifique." Middlesbrough a suggéré qu'ils seraient prêts à accepter des frais de 30 000 £ pour Mannion. C'était clairement beaucoup plus élevé que ce qu'Oldham pouvait se permettre. Mannion a ensuite annoncé dans un communiqué que: "Je ne soutiendrai pas cette flambée des valeurs de transfert. J'ai examiné la question sous tous les angles et avec toutes ses implications et je déclare sans réserve que je refuserai absolument de signer pour tout club qui paie, ou même propose de payer, Middlesbrough plus de 12 000 £ pour moi. »

Jimmy Guthrie, président de l'Union des joueurs, a ajouté son soutien à Mannion : « Le système de transfert tel qu'il est actuellement a évolué à l'époque d'Alf Common. Cela ne fonctionnera tout simplement pas aujourd'hui. Nous voulons un marché libre et rien de tout cela. restriction actuelle."

Oldham a finalement offert 15 000 £ pour Mannion. Middlesbrough a rejeté l'offre et a refusé de négocier avec le club à ce sujet. Aston Villa a offert 25 000 £ pour Mannion. Le manager d'Everton, Cliff Britton, a annoncé qu'il était prêt à payer 27 000 £ pour l'international anglais. Tom Whittaker d'Arsenal, a annoncé qu'il était prêt à offrir un accord d'échange de joueurs.

David Jack était déterminé à garder Mannion et après une réunion avec le directeur de Boro, Tommy Thomas, le club et Mannion ont publié une déclaration : « Le Middlesbrough Football Club et Wilf Mannion ont convenu de mettre fin à leurs différends. des deux côtés. Middlesbrough est ravi d'avoir le joueur de retour et il est ravi de revenir sur la scène de ses triomphes officiels. "

Le différend avait coûté 400 £ à Mannion en perte de revenus du football. Il était également toujours bloqué sur le salaire maximum de 12 £ par semaine, mais on supposait que le club avait officieusement payé à Mannion une grosse somme d'argent afin de le persuader de mettre fin à sa grève. David Jack a fait remarquer plus tard: "Mannion sait maintenant qu'il n'a pas besoin de s'inquiéter lorsque ses jours de jeu sont terminés … Le club a déjà pris des dispositions pour s'occuper de lui lorsque ses jours de jeu sont terminés."

Sans son joueur vedette, Middlesbrough avait glissé au 4e rang du bas de la ligue. Cependant, avec Mannion de retour dans l'équipe première, le club a pu éviter la relégation cette saison-là. Micky Fenton, qui a réussi à marquer 13 buts en 25 matchs, a également joué un rôle important dans l'évasion.

Mannion a également gagné sa place dans l'équipe d'Angleterre en jouant contre la Norvège (4-1), la France (3-1), la République d'Irlande (0-2), l'Écosse (1-0), le Portugal (5-3) et la Belgique. (4-1) lors de la saison 1949-50. Son dernier match pour l'Angleterre était contre la France le 3 octobre 1951. Il avait marqué 11 buts en 26 matchs pour son pays.

Middlesbrough n'était qu'une équipe modérée au cours de cette période et malgré la bonne forme de Mannion, le club n'a remporté aucun titre de ligue et de coupe au cours des saisons suivantes. À la fin de la saison 1953-54, le club est relégué en deuxième division. Mannion a refusé de signer un nouveau contrat avec son club et a annoncé sa retraite du football. Il avait marqué 110 buts en 368 matchs avec Middlesbrough. Mannion a publié une déclaration disant que "J'en ai assez et j'en ai vu assez pour me faire réaliser que le moment est venu de sortir et de me trouver un autre travail".

Mannion a été attaqué par certains journaux pour déloyauté. Jack Peart a écrit dans le Sunday Pictorial que : "Mannion a refusé de démissionner pour Middlesbrough... aider le club à recommencer le combat en première division... Mannion était un grand joueur - l'un des plus grands attaquants de notre époque. Mais, comme quelques autres que je pourrais mentionner, il ne semble jamais savoir quand il est aisé ."

Mannion a répondu qu'il avait 36 ​​ans et qu'il avait dépassé son meilleur niveau: "Je préfère finir maintenant, alors que je suis encore quelque part près du sommet que de m'attarder pour disparaître progressivement." Mannion a commencé à travailler comme journaliste avec le Les gens du dimanche où il a écrit une série d'articles dénonçant la corruption dans le football. Il a affirmé qu'un club de Football League lui avait illégalement offert 3 000 £ pour signer pour le club. Il a également ajouté qu'on lui avait offert de l'argent supplémentaire pour "un travail de nom uniquement en tant que vendeur". Il a également dit qu'on lui avait offert 15 000 £ pour rejoindre la Juventus. Dans un autre article, il attaquait l'incompétence des sélectionneurs anglais et le coaching de Walter Winterbottom.

En décembre 1954, Mannion rejoint la deuxième division de Hull City pour un montant de 4 500 £. Mannion a commenté : « Je suis heureux d'être de retour dans le jeu. Mon envie de rejouer était si grande que j'étais d'humeur lorsque Hull m'a approché. Il a également admis qu'il voulait se joindre à nouveau avec son grand ami et collègue rebelle, Neil Franklin.

Mannion était maintenant de nouveau sous l'autorité de la Football League et en février 1955, ils ont exigé qu'il révèle le nom du club anglais qui a tenté de le soudoyer pour qu'il quitte Middlesbrough. Quand il a refusé, il a été interdit de jouer au football à vie. (Beaucoup plus tard, Mannion a avoué que le club était Aston Villa). La Ligue de football a également ordonné à Middlesbrough de ne pas payer à Mannion l'argent de ses prestations accumulées. Mannion n'avait joué que 18 matchs pour Hull City lorsqu'il a été interdit de jouer dans la Ligue de football.

J. L. Manning, le rédacteur sportif de la Expédition du dimanche, a fait valoir : "Ce sont les directeurs des clubs et non ce joueur qui devraient être appelés à donner des informations sous peine de suspension... Le Sunday Dispatch ne veut pas que Mannion porte seul la charge de la preuve. C'est pourquoi nous avons fait notre proposer, et le répéter aujourd'hui, que si la Ligue accorde une amnistie aux personnes concernées, nous leur fournirons beaucoup plus de preuves que Mannion ne peut. cas unique."

En 1956, Mannion a été payé 15 £ pour jouer pour Cambridge United dans la Eastern Counties League. Il a pris sa retraite en mai 1958 et a été nommé manager de King's Lynn, qui n'est pas dans la ligue. Cependant, après une saison, il a quitté le club pour diriger un pub à Stevenage. Cela n'a pas été un succès et en 1959, il a clairement indiqué qu'il voulait revenir au football : « Si un très bon club de ligue venait me voir avec une offre pragmatique pour devenir le manager, je l'envisagerais sérieusement. Je vous promets ceci : Si je dirigeais un club de ligue, je n'emploierais pas d'entraîneurs. Des entraîneurs, bien sûr - la forme physique d'un footballeur est d'une importance primordiale - mais pas d'entraîneurs. Personne ne m'a entraîné. Personne n'a entraîné Raich Carter. Personne n'a entraîné Stanley Matthews. Si un le garçon ne peut pas jouer à dix-huit ou vingt ans, il ne jouera jamais."

Aucun club de Football League n'a tenté de recruter Mannion en tant que manager et en février 1960, il a rejoint la chaîne de production de l'usine automobile Vauxhall à Luton. Neuf mois plus tard, il est devenu manager du club hors ligue, Earlestown. En octobre 1962, le club fit faillite et Mannion fut limogé.

Mannion est retourné vivre à Teesside. En avril 1964, Mannion s'inscrit à un cours d'entraîneur de la Football Association à Durham. Cela ne l'a pas aidé à trouver un emploi dans le football et l'année suivante, il a été révélé qu'il avait vendu ses casquettes anglaises et vivait des allocations de chômage.

En 1976 le Courrier quotidien a recruté Mannion en tant que journaliste de football. Dans un article sur un match entre Middlesbrough et Birmingham City, Mannion a écrit : « Il y a si peu de compétences naturelles et tant de robots fabriqués de nos jours. Ce match était comme regarder un match de troisième division dans les années trente. Pourquoi continuent-ils à repasser ? Ils ne semblent plus capables d'utiliser les deux pieds. Pourquoi doivent-ils l'arrêter à chaque fois, au lieu de garder le ballon en marche ? Pourquoi tant de regroupement ? Ils semblent avoir peur de s'enfoncer dans les espaces et personne ne joue hors du ballon. "

Mike McCullagh est devenu le président de Middlesbrough en 1982. Il a affirmé plus tard que sa première décision était d'accorder un témoignage à Mannion et George Hardwick. "Je connaissais les nombreuses demandes pour cela et je n'ai jamais pu comprendre pourquoi cela n'avait pas été le premier sur la liste des matchs à avoir lieu. Wilf et George étaient deux des joueurs les plus célèbres que Middlesbrough ait jamais vus et deux des plus aimés joueurs."

Le 17 mai 1983, Bobby Robson a amené un onze anglais pour jouer à Middlesbrough. Une foule de 13 710 personnes, 3 000 de plus que la moyenne à domicile cette saison-là, a vu le match. Le vice-président du comité des témoignages, Terry Jackson, a déclaré: "Quand Wilf et George sont finalement sortis avant le match, j'ai eu des larmes qui coulaient sur mes joues. C'était le plus grand plaisir de ma vie et chaque membre du comité ressent la même chose."

Wilf Mannion est décédé le 14 avril 2004.

Nous avons joué tout le temps - matin, midi et soir. C'était cahoteux, mais cela ne nous a pas dérangés.

Southbank, un petit village près de Middlesbrough, était le lieu de naissance de Wilf. Il a été le terreau de certains des joueurs les plus connus du jeu. Il n'était pas de loin l'expert en football de la famille, selon ceux qui l'ont observé dans sa jeunesse.

Cet honneur appartient à son frère Tom, de douze ans l'aîné de Wilf. Étant juste un autre Mannion qui ne chercherait pas la vedette, Tom s'est contenté d'enseigner à Wilf tout ce qu'il savait du jeu et de le faire bien.

Son style de jeu devenait bien connu, dissipant toute inquiétude quant à sa taille alors qu'il dansait à travers les défenses, les bras tendus et les paumes tournées vers le sol, le tout pour l'équilibre. Avec sa langue qui sortait des lèvres pincées et un sourire jamais trop loin de son visage, il avait l'air d'un garçon s'efforçant dans un monde d'hommes. Mais son apparence masquait un esprit de football bien au-delà de ses années. Son passage était impeccable, que ce soit sur cinq ou cinquante mètres; sa course était aussi instruite que n'importe lequel des grands ; et ses tirs étaient mortels à bout portant ou en bordure de la zone.

Wilfred Mannion s'est démarqué dans cette victoire de l'arrondissement, comme un tourbillon et nous a presque coupé le souffle. Plus d'une fois, j'ai exprimé le souhait que Mannion tire plus fort et plus fréquemment, espoir également nourri par ses plus ardents admirateurs. Le garçon a prouvé sa valeur - et sa classe - à l'air libre. Il a été souligné de manière indubitable dans ce match. Et il a prouvé qu'il pouvait tirer. Il a partagé les mouvements qui ont conduit à la plupart des buts marqués, surtout en première mi-temps. Le garçon a fait une exposition positivement éblouissante. Et je tiens aussi à dire que je sais que les bouquets, même gros comme celui-ci, ne perturberont pas son équilibre.

Cela ne fait aucun doute - Wilf était un génie. Il vous donnait le ballon au bon moment et serait toujours au bon endroit pour le récupérer.

Peter Doherty, maintenant joueur-manager de Doncaster Rovers, qui a honoré le maillot de l'Irlande pendant si longtemps en tant que joueur avec Manchester City et Huddersfield, m'a d'abord donné la bonne idée sur la façon de brasser un ballon. Je n'ai jamais vu son égal à cette partie particulière du jeu. En fait, j'en ai vu peu qui pouvaient jouer aussi bien au jeu.

Faire passer une balle semble si simple que peu de joueurs se donnent la peine de la perfectionner, pourtant c'est un facteur très important dans la composition du joueur idéal, en fait de n'importe quel joueur. Cela peut être le point de départ d'une attaque.

C'est la chose la plus facile au monde de contrôler une balle à hauteur de poitrine, quelle que soit la puissance derrière elle, si le joueur sait ce qu'il veut faire. Il n'y a aucune bonne raison d'être en permettant à la balle de frapper les os durs de la poitrine car, de cette façon, elle rebondira simplement de manière incontrôlable. Il doit être pris sous les sternums et dirigé vers les pieds.

Si la balle descend un peu trop bas pour me permettre de la relever avec mon front, je m'assure de la prendre au milieu. En faisant cela, je penche mon corps vers l'avant à partir des hanches afin que la majeure partie de la force disparaisse avant que la balle ne glisse le long des jambes jusqu'aux pieds. En faisant cela, je balance mon corps dans la direction que je veux que le ballon prenne, de sorte que lorsqu'il atteint mes orteils, je puisse accélérer dans la direction requise.

Si la balle arrive un peu trop haut, elle peut également être maîtrisée en sautant de manière à s'assurer qu'elle est toujours prise au milieu du corps courbé.

Tous les fans de football de Teesside, et la fraternité sportive en général, seront ravis d'apprendre que Wilfred Mannion, la « star » du Middlesbrough FC est en forme et en bonne santé. On se souviendra qu'il y a quelque temps, il y avait eu une rumeur des plus persistantes et inquiétantes concernant la sécurité du garçon de South Bank, qui avait servi avec le BEF en France. La rumeur s'est vite avérée sans fondement et il s'avère maintenant que Mannion est revenu de France dans ce pays et est attendu chez lui en congé ce week-end.

Wilf Mannion était un acte de classe, l'avant-intérieur que j'ai évalué comme mon partenaire parfait sur le flanc gauche. Il aurait pu enseigner la télépathie et avoir le don étrange de vous envoyer la balle au bon angle et au bon endroit. De petite taille mais étonnamment fort, Wilf était un artiste du football et un grand artiste.

Je n'ai pas joué très souvent avec Mannion, mais les rares fois où nous nous sommes rencontrés, j'ai été impressionné, plus que toute autre chose, par son habileté de position. En d'autres termes, Wilf est un joueur facile à vivre : il sait instinctivement où trouver l'espace ouvert et ne perd pas de temps à s'y précipiter ; il voit en une seconde s'il faut faire une passe rapide ou tenir le ballon, et passe tellement de temps à faire la chose académiquement correcte que les collègues autour de lui peuvent difficilement manquer de tomber dans le schéma des choses, élevant ainsi leurs propres jeux sur l'incitation de Mannion.

"En comparaison avec l'ouvrier moyen", a déclaré Tommy Lawton, "vous vous débrouilliez très bien. Il y avait beaucoup de chômage et même pour ceux qui travaillaient, le salaire moyen était d'environ 1,50 £ par semaine. Ce que nous gagnons était une fortune par rapport à à l'homme de la rue, mais il fallait être à la hauteur. Il fallait s'habiller correctement, être vu dans les bons vêtements, et ne pas laisser tomber le club comme ça, ce qui coûte de l'argent. Et vous saviez que vous ne seriez pas le faire pour toujours."

Middlesbrough, tout en payant le tarif en vigueur, n'a pas payé plus, contrairement à d'autres clubs. Certains offraient des incitations en espèces, d'autres des emplois de diverses descriptions - dont beaucoup étaient un mirage pour tromper les autorités - ou un soutien à des entreprises privées que les joueurs montaient. C'était un secret de polichinelle, mais seulement parmi ceux qui connaissaient le jeu. Lorsque Sunderland, le célèbre club de la Banque d'Angleterre, a été arrêté quelques années plus tard pour des pratiques qui les faisaient ressembler à la BCCI, les fans ont été choqués par les paiements au comptant, mais peu de joueurs, managers ou officiels de premier plan ont été surpris.

Wilf a découvert de telles escroqueries lors de ses voyages en Angleterre, apprenant d'autres joueurs quels étaient leurs avantages sociaux, comment leurs clubs les avaient « aidés » à créer une entreprise ou à trouver un emploi à temps partiel, mais lucratif. C'était l'une des raisons pour lesquelles les clubs n'étaient pas si enthousiastes à l'idée de recruter des joueurs internationaux - cela leur donnait une trop grande idée de leur propre valeur.

"Les présidents n'aimaient pas que les joueurs viennent jouer au football international", admet Sir Walter Winterbottom, "car cela signifiait qu'ils devaient entrer en contact avec d'autres professionnels et entendre les offres des autres. Après avoir joué pour l'Angleterre, ils revenaient souvent et a demandé plus.

Ils pouvaient même demander un transfert s'ils étaient vraiment insatisfaits, mais c'est là que le contraste avec les stars d'aujourd'hui était encore plus grand que sur les salaires. Signer pour un club pouvait être une condamnation à perpétuité, car une fois qu'un joueur mettait son nom sur la ligne pointillée, il appartenait au club. À la fin de chaque saison suivante, tout ce qu'ils avaient à offrir était un nouveau contrat d'un an que, tant que le club offrait des conditions maximales, le joueur était tenu d'accepter. La seule alternative - rejeter le contrat - signifierait qu'il pourrait être tenu à l'écart du match. Le club a été autorisé à conserver son inscription et à refuser un transfert.

En revanche, si les clubs voulaient vendre, ils pouvaient le faire à tout moment. The only say the players got was in accepting or declining the prospective buyer found by the club. Even if the answer was yes, no matter how big the fee involved, the player's cut was the same: a £10 signing-on fee.

Mannion refused to resign for Middlesbrough... But, like a few more I could mention, he never seems to know when he's well off.

It is the directors of the clubs and not this player who should be called to give information under penalty of suspension... In this way the League could get evidence of the full extent of the racket instead of merely pursuing a single case.

I would be a wealthy man today if I had listened to even two or three of the black-market propositions put to me during my eighteen years as a player. One offer alone - from a famous first division club - would have put me in clover. It was made to me, unknown to anyone connected with my own club at the time, when I had refused to re-sign for Middlesbrough. And it took my breath away.

Besides paying my club what would have been a record transfer fee - some £25,000 - these money-is-no-object directors were prepared to hand me £3000 in ready cash the moment I signed. On top of that I was to get top wages, then £12 a week, as a player; plus a "job" - I put it that way because it was a job in name only as a salesman of something or other - which would have brought me another cool £25 a week. And, just as an incidental, I was to be given £25, to be slipped to me on the railway station, merely for making the trip to talk the offer over.

The truth about England's failures in the international arena is that Walter Winterbottom - up till now - just hasn't had a chance. He's had to carry the can back for the mistakes of others - the selectors. They, I say, are the villains of the piece in these England defeats...

England teams over the past few season have been hamstrung by pre-conceived ideas about how a match should be played. The only possible way - as Mr Winterbottom would probably have realized if he had played longer in top-class football - is to send the men out on to the field free to work out their own tactics as the match develops. It may be that the England team manager has had to follow a line set from higher up. But the fact remains that our best players - men like Lawton, Carter, Matthews, Finney - have been forced to waste hours of special international training rehearsing moves which they knew all about as kids of seven. I've seen Tommy Lawton sent out for heading practice. I've seen Raich Carter being instructed in the art of defence-splitting passes. I've even heard Stanley Matthews himself being told how to tie a defence in knots.

Every time our international soccer team plays abroad attempts are made to lure Britain's star footballers to continental clubs. Several times while I was abroad I was approached by agents of foreign clubs. They offered me a small fortune if I would desert my country and club. And many other players were approached too. Foreign representatives would make contact with us in hotel lounges or training grounds. And within a few minutes our lads would be listening to the most amazing lures. I was offered £15,000 during one trip if I would agree to join the well-known Italian club Juventus. The agent approached me one morning as I was leaving a hotel to follow four or five of the other England players out for a stroll. "If you will come to Italy," he said, "not only will we pay your club any transfer fee they ask but we'll pay £15,000 into your own banking account besides." The day after that Italian bid I had a similar offer - only a little below the Italian figure - from the Spanish club, Real Madrid.

Seventeen of England's top footballers report in London tomorrow for two days concentrated training. We're told it's a get-together for the boys - a kind of dummy run before the international match with Wales. It all sounds very jolly indeed. But if any of those seventeen players returns home with more soccer knowledge than when he left, I'm picking Horden Colliery to win the FA Cup. If we must prepare for these big games, let us do it properly. For instance, what's wrong with picking twenty players each season to form the backbone of an English team. Let them play three or four games each month against top league teams. The matches could be played midweek under the lights, leaving the players free for league games on the Saturday.

Because I dared to tell the truth about the evils of the football transfer system I am out of the game for good. That is the result of the ultimatum given to me by the Football League. Either I must disclose the name of the club that tried to bribe me to leave Middlesbrough or I must deny that what I wrote was true. I will do neither. They used to call me the Golden Boy of soccer but I reckon the halo is a bit tarnished now. From now on I'll be the Naughty Boy of soccer to the Football League. That's all right by me. At least my case will serve as a warning to other professional players who try to tell the truth. You can whisper these things in the dressing-rooms; talk of them behind closed doors; but for goodness sake don't let the public know.

No other form of civil employment places such restrictions on the movements of individuals, while, at the same time, retaining the power to dismiss them summarily. If a man is able to better himself in a job elsewhere, he should be free to take that job on providing he has fulfilled his contract. It happens in every walk of life, but not in football. Tom Finney, Preston North End's international outside-right, was told he would be a rich man for life if he spent five years playing football on the Italian Riviera. Whether or not Tom was keen to accept this offer-made by an Italian prince - it would surely have been a waste of his time to consider it because Preston would hardly think of allowing him to say "Yes".

Another Italian club, Juventus, were anxious to sign the Teesside marvel, Wilf Mannion, and went so far as to propose to lodge £15,000 in Wilf's banking account on completion of the transfer. Mannion could not capitalize on his ability, because he was tied to Middlesbrough. I could have made a lot of money, much more than is dreamed of in English football, by joining a club in Turkey, but even after the expiry of my seasonal contract, I would not have been permitted to sample this particular Turkish delight.

There's so little natural skill and so many manufactured robots out there nowadays. Why do they have to stop it every time, instead of keeping the ball running? Why so much bunching? They seem afraid to move into gaps and no one is playing off the ball.

Football has brought many problems on itself. In my days there was no coaching or even team-talks on the scale of today. My style of play didn't alter one bit from the day I began playing at school to the time I finished. Now they are over-coached. There should be much more free expression. I get the impression that players now are instructed to such as extent that they don't even think of doing anything different, whatever the circumstances.

Little Wilfred Mannion is another master footballer who, like Finney and Matthews, studies your needs carefully and tries to supply the kind of service you favour. When first we met, Mannion called me on one side and asked me if I had any particular pass I preferred to any other. When I told him I had, and where I liked the ball placed, Wilf spent a great deal of time discussing it with me, and roughing out diagrams. When we went out for practice, he stayed behind to work out the move to my satisfaction. A magnificent club-man is Wilf Mannion, as I think that story serves to show.


A History of Boro in 50 Objects: Wilf Mannion's book Association Football

We all knew the great Wilf Mannion could play football at a level beyond most of our dreams.

But who knew he was an author too?

Although the cover bears his name, in truth the words contained within this collectors’ item book would almost certainly have come from a ghost-writer, perhaps with a little input from Mannion.

But it is a gem, nevertheless.

Quiet, unassuming and shy, Mannion was never coaching material.

The talent that mesmerised fans and opponents alike was far more about instinct than any coaching manual, so it is hard to believe that Mannion would have had too much input into the book’s contents of tips and tactics.

And yet the chapters focus on many of the attributes that made a legend out of the boy from South Bank St Peter’s.

The 119-page hardback includes chapters on Ball Control, Passing Correctly, The Art of Trapping, Heading the Ball, Breasting the Ball, The Unexpected Overhead Kick, The Handymen of the Team – Inside Forwards and one that simply asks: Tactics – Are They of Prime Importance?

For any self-respecting collector, the title page carries on it the most important message.

There, the Golden Boy himself has penned: “Best wishes – Wilf Mannion, Middlesbrough and England.”

Alongside the signed title page is an evocative image of Stanley Matthews shaking hands with Sir Winston Churchill in a pre-match England welcome line before a 1947 Wembley international with Scotland.

Mannion, stands, soldier-like as he waits for Eddie Hapgood to introduce Britain’s great war-time leader to him.

The war robbed Mannion of seven years of his football career.

As Donald Cameron explains in his foreword, he initially joined the Green Howards in 1940.

Having served in France, he was evacuated at Dunkirk, but returned overseas, first to India, then Persia, Syria, Sicily and Italy.

He caught malaria eight times before finishing his overseas service in Palestine with the rank of Company Quarter-Master Sergeant.

Mannion was just 21 when war broke out and was 27 by the time league football returned.

But the hostilities neither stopped him playing, nor shining.

Cameron quotes John Blaire, a Glasgow Evening News journalist, who wrote home from Palestine during the war to say: “There is a Middlesbrough player, Wilf Mannion, out here playing on occasion for Services’ sides, who will startle England and the world when he comes back to professional football after the war. He is the greatest natural player I have ever seen hark my words well.”

Published in 1949 when Mannion was at his peak, Association Football was part of a series of sports instruction books produced by publisher Nicholas Kaye.

Others in the series include Rugby Football by the great Welsh scrum-half Haydn Tanner, Swimming by US Olympic coach RJH Kiphuth, Lawn Tennis by Lloyd Budge and Yacht Racing by Harvey Flint.

Displayed in a wonderful memorabilia display cabinet that is part of a guided tour of the Riverside Stadium, the book was kindly donated to Middlesbrough FC by George Simpson, a Boro fan born in Grove Hill but now living in Surrey, who dedicated his donation in memory of his parents George and Lily.

This article is part of the Gazette&aposs series A History of Boro in 50 Objects.

Middlesbrough FC gave the Gazette exclusive access to its extensive archive of mementoes and souvenirs from landmark moments in the club&aposs history - many of which have never been on public display.

Click HERE for more objects which we picked out of the Boro&aposs club archives.


After initially retiring as a player in 1954, Mannion subsequently joined Hull City. However, the Football League suspended him for articles he had written, Η] and he left to play non-league football with Poole Town. Γ] He also had an unsuccessful spell as manager of Cambridge United. Ε]

He was eventually awarded a testimonial match by Middlesbrough in 1983, alongside former Boro and England colleague George Hardwick. Α]

Mannion died on 14 April 2000 at the age of 81. Ε] After his passing, Middlesbrough FC erected a statue of Mannion outside the Riverside Stadium. Α]

In 2004 it was announced he was being inducted into the English Football Hall of Fame at the National Football Museum. ⎗]


How Middlesbrough and England legend Wilf Mannion became a Cambridge United hero

Few Cambridge United players can claim to have been compared to Mozart and Fred Astaire.

But that was the category Wilf Mannion, who was born on this day (May 16) in 1918, fell into – at least if you asked the likes of Sir Stanley Matthews or Brian Clough, who made the observations.

Mannion may have been past his prime when he came to United at the age of 38, but he had already attained legendary status with England and Middlesbrough by then.

The career of ‘The Golden Boy’ may have been hindered by World War II, but he still became renowned as one of the best players in the world at the time.

So how did he end up at United, then plying their trade in the Eastern Counties League, in 1956?

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Well, the Football League banned Mannion from playing after he refused to name the club that he claimed had illegally offered him £3,000 in a bid to sign in a column he had written for the Sunday People.

But with the FA not recognising the suspension, he was free to play elsewhere, leading to his shock move to the club.

In an interview with the News in 2012, the late Russell Crane, who was to play alongside Mannion for the next two years, remembers how it came about.

He said: “Geoff Proctor was chairman at the time and the directors were secretive people.

“They did what they had to do and told people when it had been done.

“To suddenly have a player like that come and join the club was great. He wasn’t at all bumptious and fitted in well.

“One man doesn’t make a team, but he certainly helped the others progress.”

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And from watching Mannion from the terraces, Vic Phillips recalls in the 2010 book of United fan memories Cambridge ‘Til I Die the thrill of how he went on to play alongside him.

He said: “I was spellbound by Mannion’s jinking runs, perfected in the backstreets of the north east and the astute passes to the wingers made inside the full-backs, plus the occasional overhead scissor kick, which was almost a trademark.

“Wilf was a household name who had graced Wembley and other top flight grounds all over the world, yet was treated no differently to the other players.

“I was lucky enough to have played with Mannion in the Cambridge first team when I was just 15 years old – unfortunately it was decided I was an ‘also-ran’ – and from what I found, and from what others told me, he was a real gentleman.

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“Wilf was such a modest person too, a trait I admired and learned from.”

Mannion scored 22 goals in 79 appearances for United and as a send-off to his career in 1958, a testimonial was held with an International XI featuring the likes of England stars Tommy Lawton and Stan Mortensen.

Fittingly for a player of his calibre, he scored in the 4-3 win with a chip from a tight angle over England keeper Ted Ditchburn.

Mannion died in 2000, aged 81, and a statue was erected in his honour outside Middlesbrough’s Riverside Stadium.

But those that watched or played with Mannion for United have their own fond memories of a football genius.


Wilf Mannion - History

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Football and the First World War

I am currently writing a book on Football and the First World War based on the article of the same name on this website.

I am very keen to contact any football fans who have information about players who joined the army during the First World War.

See reviews of Rob Cavallini's The Wanderers FC, et Around The World In 95 Games.


Nicknamed Golden Boy during the 1940s because of his mop of blood hair, Mannion was a tricky inside-forward of stunning ability . A supremely gifted inside-forward for Middlesborough and England, his talent was allied to a rebellious nature which led him to take on the game's hierarchy and stage a one-man strike against his club.

Wilfred James Mannion was born in South Bank Middlesborough on 16 May 1918. He was one of ten children of Irish immigrant parents. Mannion played in local leagues before he signed professional for Middlesborough in September 1936. He remained with them unto 1954, scoring 110 goals in 368 appearances. Only five feet five inches tall, he was widely regarded as one of the all-time great forwards for his ball-control, speed and scoring ability.

Like so many of his contemporaries, Mannion s career was interrupted by the Second World War. A front-line soldier with the 7 th battalion of the Green Howards in France, Sicily and the Middle East, he was deeply traumatised by his experiences in combat. He also suffered jaundice and malaria.

Shortly after the resumption of his career, Mannion fell out with the Middesborough s board of directors. Dissatisfied with the maximum wage of 10 per week, Mannion wouldn t sign a new contract for the club and arranged to drop into the 3rd division with Oldham Athletic so that he would have the time to run a business on the side, selling chicken coops.

Middlesborough stood firm. Even if we were given a cheque for 50,000 we would not transfer Mannion,' the Boro manager said. Why should we let the best player in Britain go?' Relations deteriorated, and in 1948, Mannion staged a one-man strike in a bid to force the issue, refusing to sign a new contract. He was out of the game for the best part of six months, waiting for the stalemate to be resolved.

This state of affairs also impacted on his blossoming England career. Mannion had made a sensational debut on 10 May 1947 when selected for England's first official post-war international scoring a hat-trick in a 7-2 drubbing of Northern Ireland. He played twenty-six times for his country and earned the admiration of his fellow players. Stanley Matthews once said of Mannion: Wilf is my idea of a perfect inside partner.' Ramsey said: He was in a class of his own as a skilful strategist.' Manager Walter Winterbottom said. Wilf had stunning ball-control and high deftness of touch. He was always prepared to fit in with Finney, a clear indication of his greatness. When a super player in his own right is prepared to subordinate himself to the optimum needs of the team, he puts severe stresses on his own inclinations. But in doing it he confirms his own greatness.'

After retiring as a player in 1954, Mannion joined Hull City. However, in a series of newspaper articles he made a number of controversial statements, including allegations of illegal payments. The Football League reacted by banning him for life. In 1956 he joined non-league Cambridge, and before the end of that season the Football League rescinded the ban. Mannion finally retired and returned to his native Teesside, working in a series of unskilled jobs on building sites, the railways and steelworks.

He spent many years fighting for a testimonial that had been denied him by Middlesborough. The club finally agreed in 1983 to a joint testimonial for Mannion and his club and England colleague George Hardwick.

He died in 2000 aged eighty-one, after a prolonged illness. His memory still lives on outside the Riverside Stadium in the form of an eight foot brass statue. One of his greatest fans was Brian Clough once declared: Wilf played football the way Fred Astaire danced.


After initially retiring as a player in 1954, Mannion subsequently joined Hull City. However, the Football League suspended him for articles he had written, and he left to play non-league football with Poole Town. He also had an unsuccessful spell as manager of Cambridge United.

He was eventually awarded a testimonial match by Middlesbrough in 1983, alongside former Boro and England colleague George Hardwick.

Mannion died on 14 April 2000 at the age of 81. After his passing, Middlesbrough FC erected a statue of Mannion outside the Riverside Stadium.

In 2004 it was announced he was being inducted into the English Football Hall of Fame at the National Football Museum.


Tees Transporter Bridge Taskforce: Let's talk about the Transporter Bridge.

An independent Tees Transporter Bridge Taskforce has been set up to explore options for the future of the Tees Transporter Bridge, one of the great symbols of the Tees Valley's industrial heritage. The role of the Transporter Taskforce is to gather and review people's ideas - we want to hear from you how the bridge could be used. An engagement exercise to gather people's ideas will start on Monday 10 May 2021 and finish on Monday 31 May 2021.


Wilf Mannion dies

Former England and Middlesbrough star Wilf Mannion has died at the age of 81 after a prolonged illness.

Nicknamed "the Golden Boy" and described as arguably the best player in Middlesbrough's history, the inside-right scored 110 goals in 368 league and Cup appearances for Boro and was capped 26 times by his country, scoring 11 times.

Current Middlesbrough manager Bryan Robson led the tributes to a man who maintained an involvement with his home-town club to the end.

"It is a sad day for Middlesbrough Football Club," Robson said. "Wilf was a smashing bloke.

"He was always, right to the end, attending charity events and will be a sad loss to the area.

"When I was speaking to Bobby Charlton and Paddy Crerand when I was at Manchester United, they were schoolboys when he was playing and they spoke very highly of him.

"There were many great players around that time, and Wilf was certainly one of them."

Like Sir Stanley Matthews, who died in February, Mannion made little money from his career, but Robson said he was never bitter about the huge wages today's top stars can command.

"When I spoke to him, there was never any remorse about playing when he did," he said. Mannion joined Middlesbrough in September 1936 and made his debut the following year.

Just as he seemed set for a glittering career, World War II started and Mannion lost six seasons of top flight football. He nonetheless earned his first international recognition in 1941 when he played in an unofficial international between England and Scotland.

Once the league programme resumed for the 1946-47 season, Mannion was back in his rightful place in the Boro side. He earned his first official England cap against Scotland at Wembley in April 1947.

His 26 caps included playing in the 1950 World Cup in Brazil. He also represented Great Britain in a famous 7-2 win over the Rest of Europe.

Mannion played for Middlesbrough until the age of 36, but later decided to play on for Hull City, Poole Town, King's Lynn, Haverhill Rovers and Earltown before finally drawing the curtain on his illustrious career, aged 44, in 1962.


Football, epidemics and pandemics: a matter of life and death

The Coronavirus has brought chaos to global sport with major football matches played behind closed doors and postponements widespread across elite football, despite Government insistence that the show would go on.

Here Dr Tosh Warwick, Heritage Unlocked founder and Research Associate at Manchester Metropolitan University, reveals how the threat of COVID-19 has echoes of a Victorian epidemic that brought controversial postponements, matches played in secret and conflict between clubs and football’s governing bodies…

Over the weekend, England’s record goalscorer Wayne Rooney hit out at the government and football authorities over their delay in putting a hold on the professional game. Further down the football pyramid, lower league clubs enjoyed notable increases in attendances, with seventh tier South Shields FC’s 5-3 win over FC United of Manchester attracting a record 3,274 gate.[2]

Remarkably, the conflict and controversy surrounding football and the Coronavirus has striking similarities to dilemmas faced by ‘The People’s Game’ in Spring 1898. Middlesbrough FC were on a fairly unfamiliar road to glory as the club progressed to the semi-final of the FA Amateur Cup and with it were only two wins away from bringing silverware back to Teesside. Yet, it was not the challenge posed by upcoming semi-final opponents Thornaby that proved the biggest threat to Boro’s path to a Crystal Palace final but rather a smallpox epidemic that was ravaging the town. Following an outbreak in late 1897, the smallpox escalated in February 1898 and brought death and disarray to the town. As with today’s talk of cancelling tournaments and voiding the domestic season, the outbreak cast uncertainty for football in Teesside.

The Story of the Small Pox Epidemic in Middlesbrough (Middlesbrough Libraries)

A cough from the corner

Dans Middlesbrough FC: The Unseen History, Richard Piers Rayner recreates the tension smallpox caused via a fictionalised conversation in The Masham Hotel between former Middlesbrough star and Masham Hotel owner Tom Bach and club chairman Robert Forrester. Discussing the club’s prospects of cup glory, the conversation is interrupted by a man having a coughing fit in the corner of the room:

Forrester nodded and turned back to his drink exchanging a hard look with Tom Bach. The later shrugged. There was nothing he could do about it if someone wanted to have a coughing fit. People were on edge, that was all. Ever since the first smallpox victim was diagnosed and the epidemic had taken a grip on the area, everyone was on their guard, watching for the first signs of any kind of illness.[3]

Concern about the smallpox outbreak was very real and spread to the Darlington authorities who began to make plans to prevent hordes of Teessiders congregating for the tie scheduled to take place in the railway town.

A prominent medical gentleman

At a meeting of the Darlington Corporation’s Health Committee on 7th March, two days after Boro’s Northern League tie at Tow Law was called off due to the epidemic, a letter was read from a ‘prominent medical gentleman’ and quickly ‘much indignation was expressed’ at the proposed tie taking place in the town.[4] It was decided a letter be sent to the Darlington directors expressing concern at the possibility the ground would be used for the tie the following week.

Dr Malcolmson, Middlesbrough Medical Officer of Health who died during the Smallpox epidemic 1898 (courtesy of Middlesbrough Libraries)

The following day news of Darlington’s objections appeared in newspapers across the country. On the same day Middlesbrough’s new Medical Officer of Health Dr Charles Dingle, appointed following the death of Dr John Malcolmson after ‘the increased smallpox in the town had produced overwork and worry, which quite undermined his health’, informed Middlesbrough’s Special Sanitary and Sanatorium Committee of his grave concerns that patients in the town’s Sanatorium might be spreading the disease:[5]

Patients were observed climbing on the boundary walls talking to their friends, and even shaking hands. At one period during the afternoon the Grounds of the Hospital were invaded by the outside public. It has also occurred that convalescent Patients have left the Grounds of the Hospital before being officially discharged.[6]

Temporary buildings at Middlesbrough's Small-Pox Hospital (courtesy of Middlesbrough Libraries)

This behaviour reflected the widespread distrust of isolation policies among the public. With the death toll at 85, Medical Officer of Health Dr Charles V. Dingle’s indignation at the flaunting of isolation rules was evident:

I would suggest, in lieu of any better proposal, that more men be appointed to patrol the walls and boundaries of the Hospital Grounds, and to restrain the convalescent Patients. Large numbers of the general public were assembled, drawn there by idle curiosity, in close proximity to the Hospital. I need hardly point out to them and this Committee the risk they run of contracting such an infectious disease as Small-Pox by such contact.[7]

The Football Association’s appeal

It was decided by the FA that the Amateur Cup tie be postponed and a solution sought by the competition organisers. Debates continued in the coming weeks around continuing to play football on Teesside with the smallpox death toll increasing. The Middlesbrough FC minutes detail a special meeting of the Directors on 5th March detail the Football Association’s appeal for Boro to pull out of the game:

Emergency Committee suggest you should scratch in consequence of unfortunate epidemic, matter considered serious. Trust in the best interest of the sport you will adopt this course please telegram Thornaby also Howcroft, Coatham Redcar and to me. Wall, Football Association.[8]

Middlesbrough FC Minutes of the Special Directors' Meeting, 5th March 1898 (Middlesbrough FC, The Gazette)

Middlesbrough FC’s directors had little enthusiasm for the proposal and unanimously refused to withdraw from the competition. At the Cleveland Association meeting on 14th March, Boro were again at odds with authorities and opponents South Bank over whether a Cleveland Senior Cup semi-final scheduled for the following Saturday should go ahead. Eston Urban District Council demanded the tie’s postponement but Boro refused, pointing to the crowds from South Bank and Middlesbrough that frequented Saturday markets.[9] The Cleveland Association Chairman considered it ‘the height of folly to bring a crowd together to stand 1½ to 2 hours for there would be a great danger of the infection spreading’ but the Council voted 6 to 2 in favour of the match going ahead. Echoing today’s conflicting approaches and decisions that have divided government officials, medics, sports people and the public, the South Bank committee convened and decided to reject the Cleveland Association’s declaration and declined to play the match.[10] Eventually the Cleveland Association decided to postpone the Cleveland Amateur and Senior Cup competitions until the following season.[11]

With closed gates

A nearby tree provides a natural stand for spectators at the Boro v Thornaby secret FA Cup semi-final tie in Brotton in 1898 (The Northern Review, Middlesbrough Libraries).

The FA Amateur Cup Committee adopted an alternative solution to the smallpox epidemic and postponed semi-final between Middlesbrough and Thornaby.[12] At a meeting in London, the Committee decided that the match should take place ‘with closed gates’ and that ‘only players be allowed to take part who have medical certificates as to their freedom from the disease’. Eventually, the FA arranged for the tie to take place in secret at Brotton in East Cleveland. Poetically Piers Rayner imagines the game taking place witnessed only ‘by a couple of disinterested sheep and a passing tinker’. Catherine Budd’s Sport in Urban England confirms the secret nature of the tie, citing a contemporary report on the affair:

The match was played “with closed gates”…it was reported that though “many keen footballists had been on the alert for the past few days, those who knew the location of the match were very limited in number.”[13]

Boro semi-final goal hero Bob Wanless in action and in later years (Richard Piers Rayner)

When the tie was finally played at Brotton there was more drama. After trailing 1-0, Boro fought back through goals from Bishop and Wanless to win the derby tie and secure a place in the final. Further glory would follow in the final at Crystal Palace as Boro ran out 2-0 winners against Uxbridge to bring silverware back to Teesside.[14]

Middlesbrough win the Cup - Richard Piers Rayner's depiction of he FA Cup Amateur Final at Crystal Palace in 1898 (courtesy of Richard Piers Rayner)

Twentieth century challenges

The issue of the uneasy interactions between smallpox and football did not end in the nineteenth century. Into the twentieth century, there are a number of cases chronicled of postponements and objections at teams bringing to towns potentially infected players and supporters. Into the 1920s, football’s uneasy links with spreading smallpox riled Medical Officers of Health in Durham and Yorkshire. In 1927, the MOH for Whitby complained that the Willington team had visited the North Yorkshire coast without notification that they were coming from a smallpox area.[16] However, the complaint was dismissed and it was pointed out Medical Officers of Health had no powers to stop football teams visiting Whitby.

Conclusion: lessons from history?

In the coming weeks and months, COVID-19 promises to bring challenging times in the football world and beyond. Recent developments in the ever changing Coronavirus crisis suggest that the world of football is slowly developing a united from with the cancellation of almost all competitive football in Coronavirus effected areas. Beyond ‘The Beautiful Game’, history suggests that a coordinated, consistent approach that sees the public embraces medical advice will allow resources to be used to better tackle the pandemic rather than be spent coercing communities to follow health guidelines and policing patients.

[1] I am grateful to Professor Barry Doyle for feedback on an earlier version of this article.

[3] Piers Rayner, R. (2008), Middlesbrough FC: The Unseen History (Derby, Breedon), p.63

[4] Small Pox and Football, Liverpool Echo, 2nd March 1898

[5] The Sanitary Record and Journal of Municipal Engineering, Vol.31 (March 1898), 261

[6] Middlesbrough Sanitary and Sanatorium Committee Minutes, 8th March 1898, 359, Middlesbrough Reference Library, Proceedings of the Middlesbrough Town Council 1897-1898

[7] Middlesbrough Sanitary and Sanatorium Committee Minutes, 8th March 1898, 359

[8] Middlesbrough FC Minutes 1896-1898, Special Directors’ Meeting, 5th March 1898

[9] Football: Cleveland Association, North Eastern Daily Gazette, 15th March 1898

[10] South Bank and the Cleveland Senior Cup, North Eastern Daily Gazette 16th March 1898

[11] Cleveland Football Association, North Eastern Daily Gazette, 31st March 1898

[12] Football and Smallpox: Amateur Cup - Extraordinary Precautions, Sunderland Daily Echo¸ 19th March 1898

[13] Budd. C. (2016), Sport in Urban England: Middlesbrough 1870-1914 (London, Lexington), p.182

[14] Glasper, H. (1993), Middlesbrough: A Complete Record (Derby, Breedon), p.10

[15] ‘Small Pox and Football’, British Medical Journal, Vol. 2, No. 2282 (September, 1904), 770

[16] Football Team From Smallpox Area: Medical Officer’s Protest, Manchester Guardian, 10th February 1927


The rise & fall of Golden Boy

When today's soccer stars hang up their boots they usually walk away from the beautiful game with their pockets lined with lolly.

When today&aposs soccer stars hang up their boots they usually walk away from the beautiful game with their pockets lined with lolly. but it wasn&apost always like that.

As football heroes go, between the 1930s and the 1950s few were bigger than Middlesbrough and England inside forward Wilf Mannion.

With his striking good look and blonde hair, he was the idol of millions. They didn&apost call the little Teessider football&aposs Golden Boy for nothing.

It was a time when First Division players - the Premiership supremos of their day - were earning £15 a week and £20 when they played for England.

The get-rich-quick and drink-like-a- fish antics of the current crop were still a long way off.

Wilf burst onto the scene in a blaze of glory as a teenage prodigy. But he went out of big-time soccer under a cloud after controversial newspaper articles upset the Football League and he was indefinitely banned from First and Second Division league games in June 1955.

At St Peter&aposs RC Junior School in South Bank, Middlesbrough, Wilf had been a dazzling schoolboy player.

Boro snapped him up in 1936 for the youth team, and the next year he was in the senior squad.

He was a born footballer and would eventually become a kingpin of the England side, with team-mates including Stanley Matthews, Tom Finney, Tommy Lawton, Stan Mortensen, Jackie Milburn and fellow Teessider Raich Carter.

His was a rare talent in the days when leather footballs weighed a ton and players&apos boots seemed to be made for anything but speed.

Although he was only 5ft 6in, Wilf moved like greased lighting. He was a magician on the pitch whose body swerve is still remembered as one of the game&aposs finest.

It was said that he had the grace and effrontery of a ballerina, and radar in his fingertips.

When he moved to Boro at Ayresome Park in 1936, the seeds of greatness were already sown. He single-handedly set Middlesbrough alight and struck fear into the hearts of opposition sides.

For example, it was Wilf who, in November 1947, demolished the mighty Blackpool by ripping apart their defence with one of the most skilful performances ever seen by an inside forward.

He didn&apost score in the legendary 4-0 win, but it was Wilf who was the hero of the hour, cheered from the pitch not only by Middlesbrough supporters but the admiring if crestfallen Blackpool fans too.

Years later, full-back "Gentleman" George Hardwick, his Boro and England colleague, said that Wilf was comparable to George Best in his heyday . . . but the big difference was that Wilf was a team player first and last.

He was just 18 when he made his First Division debut for Boro, in a 2-2 draw with Portsmouth at Ayresome Park.

During the 1938-39 season - which ended with Boro fourth in the First Division - Wilf emerged as top scorer, chalking up 14 goals.

When the Second World War came along he served in the Green Howards in Italy and the Middle East. But six years of Army service had done nothing to diminish his soaring talent and he returned, like a whirlwind, in 1946.

It wasn&apost just Middlesbrough who were glad to have the Golden Boy back. His country needed him too, and in his first England international against Northern Ireland he scored a hat-trick. And that 7-2 England win at Belfast was only the beginning. He scored 11 goals for the national side between 1946 and 1951, and won 26 caps.

But real trouble was brewing. In 1948 he was restless. A year earlier Everton had offered Boro £27,000 for Wilf. Aston Villa also got in on the act, offering £25,000.

Celtic topped the lot with an offer of £30,000 and Merthyr Tydfil tried to tempt him with an offer of £40 a week . . . almost unheard-of riches for even the best footballers of the day.

Wilf seemed uninterested. The truth was that he wanted to leave but Boro wouldn&apost let him, so he upped sticks anyway and moved to Lancashire, where he was determined to play for Oldham Athletic. It amounted to a one-man strike, and he was away from Ayresome Park for nine months. The Boro board reminded him of his contractual obligations and brought him back.

But it was the beginning of a rift between player and club that would take a long time to heal.

Although Wilf was back on the pitch - earning the same £10 a week - Boro attached a £25,000 transfer tag to him, which was much more than Oldham could have forked out.

There followed an up-and-down relationship with Ayresome Park chiefs, and after scoring 18 goals during the 1952-53 season Wilf announced his retirement. By then he had scored a total of 110 goals in 368 games for his home side.

Retirement didn&apost last long. He was back on the field for Second Division Hull City before the year was out, after signing a £5000 deal. On his first appearance the Tigers&apos gate was 40,000 . . . twice the usual number of supporters.

He was there for only half a season, as more trouble was in store. His series of articles for a Sunday newspaper, in which he lambasted soccer clubs&apos retain- and-transfer system, earned him his suspension from league football.

He went to non-league sides at Poole Town, King&aposs Lynn, Earlestown and Havers Hill, finally calling it a day in 1962. The years ahead were less than glorious, but labouring jobs, a stint as club steward at South Bank Sporting Club, and a brief period on the dole in the 1960s did not dampen Wilf&aposs cheerful spirit.

One of the last jobs he had - which you&aposd never imagine an ex-England football legend to be doing - was making tea in a hut for Teesside building workers.

The rift with Boro was finally healed in May 1983, when he was 64. Wilf and George Hardwick shared a belated testimonial, which raised £10,000 for the former crowd favourites.

Perhaps Raich Carter summed it up best when he said: "At 35, all ex-international footballers should be shot because there is no life afterwards."

* "I have decided to pull out. What&aposs the use of going right along to the end of the line? I have nothing in prospect but something will crop up." - Wilf on his impending "retirement" in 1953.

* "I kept reading in the papers how I had refused to sign for all the top clubs. This is, of course, rubbish. I was not allowed to sign because Middlesbrough would not sell me." - in 1983.

* "I was just a bit naive and needed someone to guide me through those days. I suppose I was born a bit too early." - on the big-money transfer fees that were offered to Middlesbrough.

* "The real reason I staged that strike at Middlesbrough wasn&apost just about money. I wanted to win medals and championships. I was nearly 30 and wanted to be a winner before my career ended."

1918: Born in South Bank, Middlesbrough, on May 16.

1936: First game in the Boro first team against Portsmouth on January 2.

1940: Second World War Army service with the Green Howards.

1946: Demobbed. Returns to Middlesbrough FC and joins England squad.

1947: International debut with hat-trick of goals for England against Northern Ireland. Also scores twice for a Great Britain team in a 6-1 victory against a Rest of Europe side at Hampden Park.

1954: Announces retirement, but signs later in the year for Hull City.

1955: Banned from Football League games after controversial newspaper articles.

1959: Retires in April after four years of non-league soccer.

1983: Boro stage a joint testimonial for Wilf and George Hardwick.

2000: Dies, aged 81, in a Redcar hospital. He was survived by his wife Bernadette and their children, Wilf Jnr, Katherine and Andrea.

Golden boy: a biography of Wilf Mannion, by Nick Varley, was published by Aurum Press in 1997.


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